UNA HISTORIA DE ADVERTENCIA PARA
la energía renovable en el desierto de Atacama

CL CL Asomándose en el desierto de Atacama en Chile, la torre solar Cerro Dominador, a medio construir, refleja el desafío que enfrenta el país sudamericano en su carrera por alcanzar algunos de los objetivos de energías renovables más ambiciosos del mundo.

Chile, que se prepara para organizar una importante conferencia sobre cambio climático de las Naciones Unidas en diciembre, ya se ha comprometido a eliminar gradualmente el poder a carbón para 2040 y ser neutral en carbono para 2050. Pero en un intento por obligar a otros países a compromisos de mayor alcance, ahora busca maneras de adelantar sus propios plazos.

Un aumento en los paneles solares de bajo costo de China en los últimos años ha ayudado a colocarlo dentro de un límite de su objetivo para obtener el 20% de su energía de las energías renovables para 2025.

Una preocupación clave ahora es cómo almacenar y transmitir su abundante energía solar y eólica, extendiéndola durante 24 horas. Eso ayudaría a Chile a dar el salto para obtener el 60% de su energía de las energías renovables para 2035 y el 70% para 2050, convirtiéndose, como lo describió la ministra de Medio Ambiente, Carolina Schmidt, en “Arabia Saudita de la energía limpia”.

Cerro Dominador, un proyecto de $ 1.3 mil millones anunciado en 2013,  ofrece tecnología diseñada para hacer que el suministro de energía renovable sea más estable.

El punto de venta único de Cerro Dominador es que, a diferencia de las plantas solares fotovoltaicas tradicionales o las plantas eólicas, que producen mientras su fuente brilla o sopla, permite que el calor del sol se almacene para generar electricidad durante horas después, incluso por la noche.

Representaba la primera aventura de América Latina en la tecnología, llamada Concentrating Solar Power (CSP).

El proyecto fue aclamado por el gobierno y la industria como un componente clave del voto de Chile de abandonar los combustibles fósiles importados y los grandes centros hidroeléctricos, que luchan por mantenerse en línea en medio de una sequía persistente y cada vez más profunda.

Cerro Dominador utiliza decenas de miles de espejos giratorios para reflejar los rayos del sol en un área más pequeña, donde se pueden convertir en energía térmica a través de un sistema de almacenamiento de calor de sal licuada para impulsar turbinas eléctricas.

En su lanzamiento en 2014, el entonces director ejecutivo de la compañía que construía el proyecto, la española Abengoa (ABG.MC), dijo a su audiencia que Cerro Dominador reduciría las emisiones de CO2 en 643,000 toneladas cada año y reforzaría la apuesta del gobierno chileno de depender de Energía “limpia, competitiva y sostenible”.

“Con 112 plantas como esta, Chile sería autónomo en materia energética”, dijo Manuel Sánchez.

Pero dos años después, Abengoa estuvo cerca de la bancarrota y se vio obligado a vender Cerro Dominador, lo que retrasó la construcción de la planta a medida que se buscaban nuevos compradores.

El retraso fue costoso.

Cuando la planta resucitó el año 2018 con fondos de bancos, el estado chileno y la firma de capital privado estadounidense EIG Global Energy Partners, ya no era competitiva o particularmente sostenible.

El mercado se había inundado con paneles solares baratos de China que habían ayudado a acelerar los objetivos de Chile, pero significaban que la producción de Cerro Dominador solo era útil durante la mitad del día que no estaban cubiertos por los paneles, según Cristián González, coordinador de proyectos de energía solar en el estado agencia de desarrollo Corfo.

Otras plantas de CSP se han caído. El Comité Solar de Corfo dijo que cinco plantas con una capacidad planificada de entre 70MW y 450MW tenían permisos ambientales aprobados en los últimos cuatro años. Sin embargo, tres de ellos han sido desechados. Un cuarto había sido descartado pero EIG lo revivió recientemente, confirmó el fondo a Reuters.

“Hoy no tiene sentido económico generar con CSP durante el día, porque para eso están los fotovoltaicos y son mucho más baratos”, dijo González. Llamó a plantas CSP más modestas que componen una parte más pequeña de la combinación de energía, suministrando energía solo cuando otras fuentes están desconectadas.

Los precios que Abengoa había acordado en un contrato para suministrar a la red nacional eran tres veces más altos que los actuales.

La matriz de generación de electricidad de Chile se basa principalmente en combustibles fósiles en gran parte importados, como carbón, gas natural y petróleo (55%), y sus propias centrales hidroeléctricas (30%). Sin embargo, el suministro de energía no convencional ha aumentado en los últimos años, con granjas solares que representan el 6.5% de la matriz, la energía eólica el 5% y la biomasa el 2.1% en 2018, según la asociación de compañías de generación de energía.

Pero CSP no es la única tecnología renovable que ha tropezado. Espejo de Tarapacá, a 100 km (62 millas) de Iquique, en el extremo norte de Chile, generó una gran emoción cuando se anunció como una innovadora planta de energía hidroeléctrica de almacenamiento por bombeo.

Su permiso ambiental fue aprobado en 2015 y el proyecto debía comenzar a funcionar este año, pero se detuvo a medida que aumentaron los costos. Ahora está en “reestructuración financiera”, dijo a Reuters Juan Andrés Camus, jefe del proyecto, y agregó que la construcción debería comenzar el próximo año.

Analistas y expertos dijeron que Chile necesita proyectos pequeños, flexibles y diversos, que entre ellos proporcionarán una red estable y ayudarán a reducir las emisiones.

“No deberían poner todos sus huevos en una sola canasta, sino probarlo todo, aprovechar todo tipo de tecnologías”, dijo Pablo Demarco, director comercial de la corredora de energía chilena Plataforma Energía.

Pero sin ofrecer los subsidios directos que otros gobiernos usan para influir en lo que entra en línea o invertir en desarrollo tecnológico, el gobierno de Chile tiene la esperanza de que su enfoque de mercado abierto lo ayude a continuar alcanzando sus objetivos de energía limpia.

El ministro de Energía, Juan Carlos Jobet, dijo que el gobierno no tenía una preferencia particular por la tecnología de energías renovables, siempre que represente una buena relación calidad-precio.

“El desafío es que pueden ofrecer energía 24/7 a un costo razonable”, dijo.

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